Зигмар Полке е роден на 13 февруари 1941 г. в Делз, Долна Силезия. През 1945 г. семейството му е било принудено да избяга в Тюрингия; през 1953 се преселва в Берлин; после в Дюселдорф, където Полке учи стъклопис от 1959 до 1960 г. От 1961 до 1967 г. следва в Художествената академия в Дюселдорф при Хьоме и Карл-Ото Гьотц.
През 1963 г. заедно с Герхард Рихтер и Конрад Люг Полке основава "капиталистическия реализъм", като отговор на царящия тогава в родината им - ГДР, социалистически реализъм. Обикновени предмети са изобразявани по детски наивен начин и с ироничен подтекст. Едновременно с това Полке рисува и картини, в които прекарва репродукции на развлекателната култура през един огрубяващ и нивелиращ растер. Щампите на платове, използвани като грунд за картини, влизат в странна конкуренция с геометричната абстракция на 20-те години. Декор и декорация, дизайн на бъбрековидни маси и предмети от света на кича се появяват в съзнателно дилетантски композиции, които изследват обезценените образни светове на късната модерност, без да се стремят да въвеждат определен стил. В тях авторът им се отказва да търси както стил, така и смисъл.
Точките на растера означават дистанция към съществуващата подредба на образите и поставяне под въпрос на медийното препредаване на действителността, кояти винаги е идеологически преоформена. Ироничният поглед Полке успява да постигне с все нови средства. След картините в растер и картините върху плат от 60-те следват прозрачни наслагвания на неформални техники и графични цитати, които Полке безгрижно заема от фондовете на историята на изкуството. Случайността постепенно започва да играе решаваща роля в художествените хрумвания на Полке, които могат да са от окултно, спиритично или езотерично естество, защото "по-висши същества заповядват" на твореца-алхимик да използва тази или онази рисувателна техника, да възприеме това или онова стилистично направление. По аналогия на картините върху плат с техните непроницаеми шарки или на всепоглъщащите растерни изображения, от 1984 г. Полке създава така наречените "изсипани картини". Бяла дисперсна боя е пусната да тече произволно и после фиксирана с различни разтвори за лак. Прилича на пародия на художническа виртуозност. От 80-те години с помощта на материали от зората на живопистта, химически елементи и метали (сребро, цинк, алуминий, барий, желязо, арсеник), както и производствени материали (лакове, байцове) Полке превръща картините си в химически лаборатории, които могат да променят вида си дори на постоянното си място в музеите. Но той не се вълнува от напредничави технически новости в смисъла на неформалното или като документиране на психическата енергия на художника чрез материала, а от симулацията на привидно отживялото под натиска на новите медии понятие за живопис. Художникът манипулира само свободно действащите енергии на материалите, по същия начин, по който подлага фотографиите си на разнообразни процедури и процеси, за да тематизира процеса на създаване на образа във взаимодействието между реалността и появата му.
Работата на Полке върху германския павилион на биеналето във Венеция през 1986 г., за който получава Голямата награда за живопис, показва ars combinatoria на художника в един недостижим засега връх. Химико-физически съставки реагират на светлината и регистрират и най-малките й промени в пространството "като видима намеса на невидими сили" (Дирк Щемлер). Орнаментът като метафора на освободените психически сили постепенно заема в творчеството на Полке централно място. Като той смесва мотиви от историята на изкуството с богатия запас от природни елементи. "Новите картини" (след 1992 г.) също показват хамелеонското отношение на Полке към живописта; "гладът за картини" е заситен с изобилие от различни техники и материали, които образуват сложно цяло и чакат възприятието на зрителя да им даде смисъл.
От 1977 до 1991 с прекъсвания Полке е бил преподавател във Висшето училище за изобразителни изкуства в Хамбург; живее и работи в Кьолн.

Из Епохата на модерното изкуство през ХХ век, издателство Герд Хатйе, Щутгарт, 1997 г.

От немски Ирина Илиева